En los próximos siete días se definirá quienes ocuparán los nueve cupos en el Mundial de Rusia 2018 que aún no tienen dueño. Repechajes en Europa, Asia, Oceanía y las Américas y la última fecha en África tomaran el centro de atención del fútbol mundial, con un gigante como Italia jugándose la ropa y países más chicos como Honduras o Nueva Zelanda buscando el milagro.

Un dato curioso es que el 100% de las 18 selecciones que todavía tienen chances de clasificar ya tienen al menos una experiencia mundialista, por lo que no habrá más debutantes que se sumen a Islandia y Panamá. Al menos son más que en Sudáfrica 2010 (Eslovaquia) y Brasil 2014 (Bosnia y Herzegovina), además de que estos ya habían jugado un Mundial anteriormente en forma de otros Estados como Checoslovaquia y Yugoslavia.

Irlanda del Norte vs Suiza: (jueves 9 a las 16:45 y domingo 12 a las 14:00)

Irlanda del Norte buscará el gran batacazo

Irlanda del Norte buscará el gran batacazo

La acción empieza con este cruce en el que los suizos, que cayeron acá tras perder con Portugal por 2-0 en la última fecha habiendo llegado con puntaje perfecto a ese partido, son grandes favoritos. De actuaciones decentes en los últimos tres mundiales, no quieren faltar a uno en el que la mayoría de su plantel actual llega con la edad justa. Stephan Lichsteiner, Granit Xhaka, Ricardo Rodriguez, Xherdan Shaqiri y Haris Seferovic son sus figuras.

Irlanda del Norte, con menos de dos millones de habitantes, es el país menos poblado en haber avanzado de fase en un Mundial. Lo hizo en sus primeras dos presentaciones: Suecia 1958 y España 1982. En el 86 no repitió proeza pero el duro grupo compartido con Brasil y España lo justifica. ¿Su mayor aporte al fútbol en las últimas décadas? El fenómeno de “Will Grigg is on fire” durante la última Eurocopa, en la que fueron eliminados por Gales en octavos de final. Su hinchada, la “Green and White Army”, es realmente simpática.

Dirigidos por Michael O’Neill desde 2011, su capitán es Steven Davis, del Southampton, que junto a los defensores Gareth McAuley, Jonny Evans y Chris Brunt (todos del West Bromwich) son los únicos que juegan en una competencia de primer nivel. Ellos son indiscutidos en la línea de cinco defensores. El arquero suplente, Roy Carroll (ex Manchester United) es el único que juega en la liga local.

El resto actúa en Escocia, el ascenso inglés o incluso en Corea del Sur (Niall McGinn). La esperanza del gol descansa en el gigante Kyle Lafferty, y no, Will Grigg no está convocado esta vez, así que no escucharemos el famoso cantito. Para llegar acá dejaron en el camino a República Checa y Noruega.

Croacia vs Grecia: (jueves 9 a las 16:45 y domingo 12 a las 16:45)

Se cruzaron pocas veces, una es este amistoso de 2001

Se cruzaron pocas veces, una fue este amistoso de 2001

Duelo de dos países con hinchas muy pasionales, picante y lindo para ver. Croacia pegó fuerte en su debut mundialista en Francia 1998 llegando al tercer puesto con su “Generación Dorada” liderada por Davor Suker, goleador de ese Mundial, pero después no volvió a pasar de la primera fase.

Para Luka Modric y Mario Mandzukic es seguramente la última chance de un Mundial, mientras que Ivan Rakitic, Dejan Lovren, Nikola Kalinic y Ivan Perisic también están “grandes”. El momento es ahora. El entrenador es Zlatko Dalic, multicampeón en el fútbol árabe que se hizo cargo de la Selección a dos días de la última fecha de Eliminatorias, obligado a no perder en Ucrania para llegar al repechaje. Ganaron 2-0 con dos goles de Andrej Kramaric.

Grecia, bastante más humilde en cuanto a figuras, le prende velas a los goles de Konstantinos Mitroglou, ex “killer” del Benfica pero con poco rodaje en el Marsella en esta temporada, y la voz de mando de Vasilis Torosidis. Ellos son los únicos que anotaron más de un gol en las Eliminatorias. La defensa es sólida: Desde 2016 jugaron 16 partidos y en apenas dos veces les convirtieron más de uno. En el plantel helénico hay pocos de los que cayeron en los penales en octavos de final de Brasil 2014.

Suecia vs Italia: (viernes 10 a las 16:45 y lunes 13 a las 16:45)

Se cruzaron en la Euro 2016 e Italia ganó 1-0 marcando en el minuto 88.

Se cruzaron en la Euro 2016 e Italia ganó 1-0 marcando en el minuto 88.

Después de llegar a la cima en Alemania 2006, Italia hilvanó fracasos rotundos en Sudafrica y Brasil, siendo eliminado en fase de grupos por Eslovaquia y Costa Rica. Ahora están más cerca que nunca de faltar a un Mundial por primera vez desde Suecia 1958, lo que no es raro analizando la década de crisis del fútbol italiano, sin producir cracks que puedan reemplazar a los héroes de hace poco más de diez años.

Hay mucha tensión en los caudillos: “No clasificarse no es una opción” dijo Leonardo Bonucci. “No clasificar sería una gran mancha para mi carrera” declaró Daniele De Rossi. Con el eterno Gianlugi Buffon, Giorgio Chiellini y Andrea Barzagli son los líderes. Ciro Immobile, actual goleador del Calcio, es indiscutido arriba. Simone Zaza, de buena temporada en Valencia, sería la opción para acompañarlo. La sangre joven y talentosa de la “Azzurra” está en el mediocampo: Marco Verrati, Lorenzo Insigne y Federico Bernardeschi.

El nombre con el que uno asocia a Suecia con el fútbol no está: Zlatan Ibrahimovic está recuperándose de una rotura del ligamento cruzado, pero igualmente se retiró de su Selección tras la Eurocopa 2016, en la que Suecia no ganó ningún partido (cayó 0-1 con Italia). Hace al menos diez años que la Selección de Suecia no hace nada notable, pero esta eliminatoria fue relativamente buena, con 19 puntos de 30, un triunfo sobre Francia como local en junio y dejando a Holanda eliminado.

Sin Ibracadabra no hay nombres rutilantes en Suecia: apenas se destaca Victor Lindelof, el joven zaguero ex Benfica por el que Manchester United pagó 35 millones de euros. Marcus Berg, último goleador de la liga griega, y Ola Toivonen, torre del Toulouse, son las cartas de ataque.

Dinamarca vs Irlanda: (sábado 11 a las 16:45 y martes 14 a las 16:45)

1992: bellas camisetas, Dinamarca campeón de Europa y un joven Roy Keane.

1992: bellas camisetas, Dinamarca campeón de Europa y un joven Roy Keane.

Dos países que son claramente eje del bien se enfrentan por un cupo en un Mundial, algo que ambos vivieron relativamente pocas veces: cuatro los daneses, tres los irlandeses.

Irlanda llega dulce, porque se metió con un 1-0 ante Gales en Cardiff cuando estaba obligado a ganarle a los dragones. Aun así, le trae mal augurio esta instancia: la sufrió tres de cuatro veces, la última en el camino a Sudáfrica 2010 con aquella doble mano de Thierry Henry que metió a Francia por la ventana. En la última Eurocopa también los eliminó Francia, pero tienen el sabor dulce de haber superado la fase inicial por primera vez con un 1-0 a Italia.

El extremo Robbie Brady, que anotó ese gol a Italia, es junto a Aiden McGeady y Shane Long de lo mejor que tiene un plantel integrado totalmente por jugadores que se desempeñan en Inglaterra, muchos de ellos en el ascenso. Los celtas extrañan a Séamus Coleman, lateral derecho del Everton que se fracturó tibia y peroné jugando para su país en marzo de este año, como también a James McCarthy, mediocentro Toffee que está lesionado.

Dinamarca, después de un proceso de 15(!) años de Morten Olsen como DT, es ahora conducida por Åge Hareide, un noruego. que poco a poco parece que va encontrando el equipo: lleva diez partidos invicto. Sin embargo, los rivales directos para llegar al repechaje eran fáciles: Montenegro y Rumania, ambos menos que Irlanda.

Kasper Schmeichel, el guardameta del Leicester, es indiscutido en el arco danés. Simon Kjaer, del Sevilla, en la defensa y como capitán. ¿Volverá a estar el joven Andreas Christensen del Chelsea a su lado? William Kvist y Thomas Delaney son fijas en el doble cinco y Christian Eriksen, el del Tottenham, aporta la magia en el mediocampo. El extremo izquierdo es del morocho ligerito Pione Sisto, y los otros dos lugares de ataque se los reparten entre los gigantes Niklas Bendtner, Andreas Cornelius,  Nicolai Jørgensen y Yussuf Poulsen, todas torres nórdicas.