Como preámbulo del ATP Finals y para promover una nueva camada de tenistas y probar algunas variantes en el juego, la ATP realiza por primera vez el Next Gen Finals: un torneo para los ocho mejores tenistas de 21 años o menos (bueno, los siete mejores y un italiano). Se llevará a cabo en Milán entre los días 7 y 11 de este mes. El formato es el mismo que el de los mayores: dos grupos de cuatro (separados por ránking de a pares) donde jugarán todos contra todos, luego semifinales y final.
Para poder disfrutar de este torneo acá va una previa con las variantes que veremos introducidas y un perfil de los jugadores.

CAMBIOS.

  •  Cada set será a 4 games y no a 6 como estamos acostumbrados. Además habrá tiebreak de darse una igualdad en 3 por lado. Pero tranquilos, no van a ser partidos express de menos de una hora, se jugarán al mejor de cinco sets.  (Para ganar el encuentro el número necesario de games no varía: 12.)
  • Los games no tendrán ventaja. Es decir, cuando estén 40 iguales habrá un único punto decisivo.
  • El umpire será el único juez en cancha. Sí, ningún juez de línea ni nada (humano) que se le parezca, el Ojo de Halcón en Vivo vino para reemplazarlos. Las líneas de la cancha van a estar siendo monitoreadas continuamente y le avisarán al umpire en caso de que la pelota salga. Los “outs” más ajustados tendrán repetición al instante en las pantallas del estadio. Obviamente esto también saca del juego a los desafíos por parte de los jugadores: no podés esperar que una máquina te dé la razón contra ella misma. (Sí habrá un segundo juez, pero no en cancha. El mismo estará en una sala de monitoreo. Todo lo que hará será avisarle al umpire en caso de que haya un foot fault.)
  • En el estadio habrá un reloj que cronometrará los 25 segundos que tiene un jugador para realizar su saque. El mismo se usará para el comienzo del partido que será apenas 5 minutos después de que el último jugador ingrese a la cancha. Menos calentamiento, menos espera, más ritmo.
  • No habrá let: si en el servicio la pelota toca la red, pasa y cae dentro del área de saque entonces se juega.
  • Se permitirá que los jugadores hablen con sus entrenadores. No está bien definido ni cómo ni cuándo, pero el “coaching” es una variante ya muy discutida en el mundo del tenis que acá tendrá su primera prueba.
  • Habrá un partido por el tercer puesto previo a la final (hoy en día sólo en los Juegos Olímpicos existe un desempate entre los dos perdedores de las semifinales).
  • La cancha tendrá solamente las delimitaciones necesarias para singles. Si bien no es un cambio en sí mismo, lo será para la manera de ver el partido. Al menos si te resulta raro ver una cancha “más angosta” y extrañás un poco los dos corredores laterales que se utilizan en dobles.
  • Los asistentes al estadio que ocupen su lugar fuera de las cabeceras del estadio tendrán la libertad de moverse (incluso entrar y salir) cuando quieran. No más silencio y quietud en el momento que los jugadores se disponen a jugar un punto ni durante el mismo.

Son muchos cambios y todos apuntan a un mismo objetivo: hacer al tenis más rápido y atractivo. Un deporte más vendible en definitiva. La ATP luego de un estudio probará estos cambios para ver cómo son vistos con la intención de atraer nuevos mercados. Hay mucho más que un torneo para jóvenes en juego. Con tantas reglas distintas a las habituales se parecerá mucho más a una exhibición (como la IPTL o la Laver Cup) que a un torneo oficial de la ATP. Tanto es así que no da puntos para el circuito (principalmente por lo restrictivo de su clasificación). Pero más de un millón de dólares en premios hacen que todavía sea atractivo para los jugadores.

Marcador

Un adelanto de cómo se verá el nuevo marcador. Pero… ¿challenges remaining? You had one job.

PARTICIPANTES.

(El año de Alex Zverev fue tan bueno que pasó rápidamente de ser el máximo favorito a ganar el título a dejar de serlo. El alemán de 20 años ganó este años dos Masters 1000 y otros tres títulos. Así Sascha trepó hasta la cuarta posición del ránking y se ganó su lugar en el ATP Finals, con la mente puesta en este gran desafío que comienza poco después se bajó de la competencia.)

Andrey Rublev.
Moscú, Rusia. 20 años. Diestro, revés a dos manos. 37° ATP, 1288 pts.
El mejor de los clasificados tuvo una gran segunda mitad de año. En julio, tras Wimbledon, Andrey cayó en la Q2 de Umag pero la baja de Borna Coric le abrió las puertas al cuadro principal. Y así, como Lucky Loser consiguió su primer título ATP derrotando a Paolo Lorenzi en la final. Luego, en el US Open hilvanó victorias sobre jugadores de la talla de Grigor Dimitrov o David Goffin para finalmente caer ante Rafael Nadal en cuartos de final. Por último tuvo otra buena actuación en Shanghai donde tras vencer a Jack Sock y Tomas Berdych cayó frente a Alex Zverev en cuartos de final.

Karen Khachanov.
Moscú, Rusia. 21 años. Diestro, revés a dos manos. 45° ATP, 1030 pts.
Ya en 2013, con solo diecisiete años y ocupando el puesto 808 del ránking Karen fue noticia. En Moscú dio la gran sorpresa del torneo cuando aprovechó su Wild Card para dejar fuera a su compatriota Janko Tipsarevic (27° ATP por aquellos días) en segunda ronda. Este temprano y resonante triunfo hizo que muchas miradas se posen sobre sus hombros marcándolo como el futuro del tenis ruso. El año pasado, en la edición inaugural del Chengdu Open consiguió su primer título ATP venciendo a Albert Ramos en la final. Sus mejores resultados este año los tuvo en Roland Garros, torneo en el que derrotó a Berdych, John Isner y llegó hasta la cuarta ronda en la que no pudo con Andy Murray. Además, en Barcelona y Halle obtuvo victorias vs Goffin y Kei Nishikori respectivamente.

Borna Coric.
Zagreb, Croacia. 20 años. Diestro, revés a dos manos. 48° ATP, 1001 pts.
Es el más experimentado de los ocho, o el de mayor recorrido al menos. Mientras ninguno de sus contrincantes supera los 100 partidos ATP, Borna ya tiene más de 150. Tuvo una pronta y llamativa irrupción: en Basilea 2014, con diecisiete años, derrotó al número tres del mundo, Rafael Nadal. Y un años más tarde, en Dubai, hizo lo propio con Murray. Ya en 2016 alcanzó por primera vez los cuartos de final de un Master 1000 y lo hizo nada menos que tras vencer nuevamente a Nadal. Este año conquistó su primer título ATP: en Marrakech frente a Philipp Kohlschreiber. Poco tiempo después consiguió otra victoria resonante en el Masters de Madrid, nuevamente contra Murray (con el detalle que el escocés ocupaba lo más alto del ránking en ese momento). Su último batacazo lo dio en el US Open cuando dejó fuera a Sascha Zverev, del que muchos pensaban podía dar la gran sorpresa.
Si es croata y parece tan bueno… ¿Por qué no nos suena de la final de la Davis? Tras ser parte importante del equipo (le dio el quinto punto de las series vs Bélgica y Estados Unidos) una lesión lo dejó fuera de la cita decisiva. Lo que motivó el regreso de Ivo Karlovic, rival de Federico Delbonis en el partido final del máximo logro del tenis argentino.

Denis Shapovalov.
Tel Aviv, Israel. 18 años. Zurdo, revés a una mano. 51° ATP, 981 pts.
(Su familia emigró a Canadá antes de que Denis cumpla un año y hoy lleva esa nacionalidad.)
A principios de año Canadá recibió a Gran Bretaña por la primera ronda de la Copa Davis. Debido a la ausencia de Milos Raonic, las responsabilidades recayeron sobre Vasek Pospisil (ganó sus dos puntos) y Shapovalov que tras caer su primer encuentro tuvo que salir a la cancha en el quinto punto para definir la serie. El tenis de Kyle Edmund y la presión lo sobrepasaron, tanto es así que tras perder los primeros dos sets y en el momento en el que el británico le quebró su saque en el tercero tiró un pelotazo a la tribuna. O eso quiso hacer, porque fue directo a la cara del umpire Arnaud Gabas. Por suerte para Denis (y para Arnaud principalmente) “sólo” terminó con una fractura del hueso orbital del umpire pero ningún daño en el ojo. Debido a la clara intención de Denis de desquitarse con la pelota y no con la persona la multa fue meramente económica. Si bien se hizo conocido por ese poco agraciado incidente, ya en 2016 le había ganado a Nick Kyrgios en el Master canadiense. Este año, en el mismo torneo pero en distinta ciudad (se muda todos los años de Montreal a Toronto alternando con su par WTA) fue cuando su tenis salió a relucir. En segunda ronda derrotó a Juan Martín del Potro y no conforme con eso hizo lo mismo con Nadal en octavos. Su camino llegó hasta la semifinal en la que no pudo con el futuro campeón, A. Zverev. En el US Open se encargó de demostrar que lo anterior no había sido un golpe de suerte, alcanzó la cuarta ronda tras ganarle a Jo Wilfried Tsonga en segunda y tomarse revancha del mal trago que había sufrido por Davis frente a Edmund en tercera.
Denis, además de ser el más joven de los clasificados es el único zurdo y el único con revés a una mano. Eso y su juego agresivo hacen que sea uno de los más atractivos de ver.

Hyeon Chung.
Suwon, Corea del Sur. 21 años. Diestro, revés a dos manos. 54° ATP, 914 pts.
Otro joven con un tenis que viene en alza este año: en abril y viniendo desde la Qualy de Barcelona sorprendió a todos en encadenando victorias ante Kohlscheriber y Sascha Zverev para alcanzar cuartos de final donde Nadal puso fin a su sueño. Una semana después, en Munich, se metió por primera vez en semifinales dejando en el camino al máximo favorito, Gael Monfils. Por último, en los Masters de Canadá y Shanghai dio sendos golpes cuando venció a Goffin y Bautista Agut respectivamente.
El surcoreano viene a mantener viva la tradición del tenista con lentes justo cuando el retiro de Janko Tipsarevic parece estar cada vez más cerca.

Jared Donaldson.
Providence, Estados Unidos. 21 años. Diestro, revés a dos manos. 55° ATP, 908 pts.
Su mayor victoria fue en el US Open 2016 cuando derrotó a Goffin en primera ronda. Este año su mejor resultado lo encontró en Cincinnati cuando hizo valer su Wild Card para vencer a Bautista Agut en su debut y luego alcanzar los cuartos de final en los que no pudo con Isner.

Daniil Medvedev.
Moscú, Rusia. 21 años. Diestro, revés a dos manos. 65° ATP, 772 pts.
Comenzó el año llegando a su primer final ATP, pero Bautista Agut fue quien se quedó con el título en Chennai. Sobre el césped de Eastbourne venció en su debut a Sam Querrey (triunfo que cobra mayor valor ya que el estadounidense dos semanas después estaría disputando las semifinales de Wimbledon). Y poco después de caer vs Djokovic en la semifinal de Eastbourne encontraría en Wimbly frente a Stan Wawrinka su mejor victoria, la primera contra un top ten. Si bien el suizo no estaba en sus mejores condiciones físicas (fue su último partido de la temporada para Stan) aún es valioso lo hecho por Daniil. Y como local, en el ATP de Moscú, derrotó a Carreño Busta y alcanzó los cuartos de final.

Italiano (WC).
Todavía no sabemos quién es. Un torneo clasificatorio entre los ocho mejores italianos sub 21 otorga la última plaza y habrá que esperar hasta mañana para saber quién es su dueño. Viendo el ránking y sabiendo que el mejor clasificado ocupa la posición 121 (y que el resto se encuentra por fuera de los 300 mejores) no esperemos demasiado del local.

HISTORIAL FRENTE A FRENTE.
Estos tenistas se han enfrentado muy poco entre sí. Igual acá está el detalle:
Rublev vs Khachanov: 0-1
Rublev vs Chung: 0-1
Khachanov vs Coric: 0-1
Shapovalov vs Medveded: 1-0
Coric vs Chung: 0-1

Next Gen 7

Medvedev, Coric, Khachanov, Rublev, Shapovalov, Donaldson y Chung. Nunca está de más asegurarse cuál es cuál.

UN POCO DE TENIS ARGENTINO:
Hace poco se llevaron a cabo los ITF Junior Masters (dedicados a tenistas menores de 18 años) con grandes noticias para el tenis nacional. Entre los 8 participantes masculinos hubo dos representantes: Alex Geller y Sebastián Báez. Ambos accedieron a semifinales y se vieron disputando frente a frente el partido por el tercer puesto tras caer en las mismas. Finalmente la medalla quedó en manos de Geller (que este año alcanzó las finales de Wimbledon y US Open Junior). Por el lado femenino Lourdes Carlé también alcanzó las semifinales y cayó en el partido por el último escalón del podio (en el último US Open tuvo una gran actuación llegando hasta semifinales).

Geller

Geller, el segundo de izquierda a derecha. Carlé y Baez quedaron fuera de la foto.