Houston Rockets (1) Vs Minnesota Timberwolves (8)

PO1

Rockets

Técnico: Mike D’Antoni

Formación: Chris Paul, James Harden, Trevor Ariza, P.J. Tucker, Clint Capela
Sexto Hombre: Eric Gordon

Timberwolves

Técnico: El apasionado Tom Thibodeau

Formación: Jeff Teague, Jimmy Butler, Andrew Wiggins, Taj Gibson, Karl-Anthony Towns
Sexto Hombre: Nadie, en los equipos de Thibs juegan 48 minutos los 5 titulares (?)

En la historia de la NBA, los cruces entre el 1° y el 8° de cada conferencia son generalmente fáciles y accesibles (incluso a veces es casi un trámite) para el equipo que terminó con el mejor récord en la conferencia. En este caso, Houston es el claro favorito, por tener el mejor récord de la liga, por tener en su plantel a quien sea probablemente el ganador del premio como MVP de la temporada regular, James Harden, y porque con la incorporación de CP3 antes del comienzo de la temporada, agregaron la que probablemente era la pieza faltante en el engranaje del equipo. Pero lo que hay que tener en cuenta, es que los si los Wolves pueden mantenerse sanos, son un equipo muy peligroso y que si no los muchachos de D’Antoni no se toman las cosas en serio, pueden pasar algunos sustos.

El principal temor o preocupación que puede pasar por el lado de los favoritos, es que cuentan su entrenador y sus dos principales estrellas cuentan con algún aroma o sospecha de ser propietarios de cierta falta del pulso necesario para los partidos definitorios en los playoffs (para no decir que son una parva de cagones (?)). D’Antoni es un gran entrenador con una notable vocación ofensiva, faceta en la cual se han destacado sus equipos en la liga, tanto en estos Rockets como en los Suns que dirigió, pero hasta el momento con ninguno de los dos ha podido, hasta el momento, llevarlos a una final de liga. CP3 es sin dudas uno de los mejores bases de la liga, tanto en la actualidad como en la historia, con una capacidad para entender el juego, asistir a sus compañeros e incluso ser un baluarte defensivo importante en su equipos, a pesar de esto, en sus 13 temporadas previas en la liga nunca pudo llegar siquiera a una final de conferencia. EL barbeta James Harden en su lugar, si ha llegado a una final de liga, cuando era apenas un bebe barbado (?) y fue parte del Oklahoma City Thunder que pierde las finales del 2012 (si, hace ya 6 años) ante el Miami Heat de LeBron James y companía, en la cual su rendimiento no dejó un recuerdo muy grato (en 3 de los 5 encuentros terminó con menos de 10 puntos, con un porcentaje de tiro de 37,5%). Adicionalmente, en los playoffs 2017 los Rockets fueron eliminados en seis juegos en Semifinales de Conferencia por San Antonio Spurs quien sufría la ausencia de Kawhi Leonard por lesión, y que como locales en el sexto partido cayeron por 39 puntos de diferencia.

Por el lado de los Wolves, las cosas no son todo color de rosa. Antes del All-Star Break el equipo se encontraba 3° en la conferencia, pero la lesion de Jimmy Butler los puso en jaque (ausencia de 23 juegos con marca de 10-13). Cayeron en las posiciones de la conferencia al punto de tener que decidir en el último partido de la temporada ante Denver Nuggets mano a mano quien era el conjunto que ingresaba a los playoffs y cual no. Para que esto ocurra fue clave que en los últimos tres partidos se diera el regreso a las pistas de Butler. Esto significa que el fanático de Taylor Swift no se podrá ni resfriar a lo largo de la serie, porque deberá ser tanto el faro ofensivo del equipo, el líder de la defensa (que probablemente se ocupe de Harden) y además el líder del conjunto (espero que pida aumento a final de temporada, porque suena a un trabajo agotador).
Otra cosa que deberá ser clave para los del norte de Estados Unidos serán las actuaciones de los jovenes Towns y Wiggins, aunque por cuestiones diferentes. El primero deberá actuar bien en defensa, tratando de detener al inquieto Clint Capela sin recaer en los problemas de faltas, algo que le ha traído problemas en algunos partidos importantes a lo largo de la temporada regular. Además de esto, en ataque deberá ser un factor determinante, castigando cerca del aro cada vez que pueda. En el caso del segundo, deberá cambiar la imagen de jugador sin ganas que tiene (por momentos se parece mucho a Kawhi, sin el talento, claro), y tendrá que comenzar a demostrar el porqué obtuvo la jugosa renovación.

En lo que respecta al análisis del duelo entre ambos equipos, hay cosas que son básicas para la NBA de hoy en día y que bien vale la pena mencionarlas. Los Rockets, de la mano del GM Daryl Morey, son una una de las franquicias más apegadas a estudio y aprovechamiento de los analytics. Esto derivó en la contratación de un técnico con una vocación lírica ofensiva filomenottista (sin la parte de orinar meretrices), en donde o se tiran tiros de al lado de aro o triples. Por el otro lado, los Wolves son de los peores equipos de la liga defendiendo el triple de esquina (desde donde la distancia al aro es menor) y la pintura. Este tipo de diferencias son claves en los playoffs donde el más mínimo detalle importa (y mucho).

Para ir cerrando creo que hay dos emparejamientos que pueden resaltar claves, principalmente para Houston, principalmente debido a la lesión del especialista defensivo Louc Mbah a Moute (uno de los mejores apellidos de la liga, sin dudas). Lo que pueda lograr Trevor Ariza en el apartado defensivo, quien estimo que será el principal encargado de marcar a Butler. De esta forma, creo que entre Tucker y Harden van a intercambiarse la marca de manera bastante continua entre Wiggins y Gibson, lo que será más que interesante ver como Harden, quien últimamente está pelando un culo que está casi al nivel de Patricia Sarán pueda llegar a defender a Gibson en el poste bajo (cosa que ya ha realizado a lo largo de la temporada ante algunos internos).

La serie entre estos dos equipos en la temporada regular, estuvo bien lejos de ser pareja. Houston se llevó la victoria en los cuatro juegos, con un promedio de 15 puntos de diferencia en la serie. Una de las cosas que yo destaqué, es como los Wolves cayeron en su rendimiento con la ausencia de Butler por lesión. Bueno, esto no fue factor ante sus rivales de playoffs. Estuvo presente en tres de los cuatro juegos, los cuales terminaron todos con una diferencia de 18 puntos. En el único partido en el que Jimmy estuvo ausente, la diferencia fue de “solo” 9 puntos.

Pronostico de NINN: Ganan los Rockets en seis juegos, pero sin pasar grandes sobresaltos en las victorias.

Golden State Warriors (2) Vs San Antonio Spurs (7)

"Estoy re loco!" (?)

“Estoy re loco!” (?)

Warriors

Técnico: Steve Kerr

Formación: Quinn Cook (por la lesión de Steph Curry), Klay Thomson, Kevin Durant, Draymond Green, Zaza Pachulia
Sexto Hombre: Andre Iguodala

Spurs

Técnico: Su excelencia Gregg Popovich

Formación: Dejounte Murray, Danny Green, Kyle Anderson, Pau Gasol, LaMarcus Aldridge
Sexto Hombre: Patty Mills (Si me llegan a leer en La Nación o en Olé se deben estar arrancando las corneas)

Creo sinceramente que a los Spurs les tocó el peor emparejamiento que podía encontrar en toda la liga. De hecho, creo que incluso los Rockets era un duelo que les podría brindar algún tipo de esperanza, pero no los Warriors. Aunque la ausencia por lesión de Curry puede darles algún porcentaje mayor de posibilidades (de 0,2% a 0,5%, ponele (?)). ¿Por qué digo que la ausencia de Curry les puede brindar algún tipo de esperanza? Bastante simple, si uno mira los números de los duelos entre los dos equipos esta temporada, con Curry en cancha, los Warriors tienen una diferencia de +122 (WUT?!?!?). La ausencia de Curry también va a servir para que la defensa de los texanos se relaje y no esté tan pendiente de las cosas que puede hacer uno de los mejores tiradores de la historia, sobretodo en el juego de cortinas y en el pick and roll (Para entender esto más a fondo, recomiendo este articulo)

Pero claro que los Warriors son bastante más que “solo Curry”. Quien tenga que defender a Kevin Durant tendrá un trabajo al que no se lo deseo a casi nadie. El largo alero de los muchachos de la bahía es un escopetero imparable sin el base dispondrá de muchas más posesiones para ser el que termine lanzando al aro. Lo mismo pasará con Klay, cuya puntería deberá ser aportar una mayor cantidad de puntos a lo que es habitual debido a la ausencia de su splash brother.

Otro tema para tener el cuenta, es si para los Spurs el juego de doble poste con Aldridge y Gasol (o con alguno de los dos y Rudy Gay, aunque este puede ser más un tweener que un interno puro) le va a brindar beneficios o si va a ser más una carga, debido a ser jugadores más bien pesados y lentos, ante los internos de pies ligeros como pueden ser JaVale McGee y Jordan Bell o incluso Draymond Green. Justamente este último, el jugador defensivo del año de la pasada temporada, ha tenido en el presento curso una recaída bastante pronunciada en su nivel, siendo sin dudas el jugador de su equipo de menor desempeño con referencia a la pasada temporada. Deberá subir su rendimiento en esta serie, sobretodo teniendo en cuenta que en varios pasajes del partido deberá defender mano a mano a Aldridge y a Gasol, dos jugadores con buen juego interno en la parte ofensiva, los cuales lo pueden llegar a complicar, sobretodo teniendo en cuenta la diferencia de tamaño entre ambos y el egresado de Michigan State. Es decir, la dupla Aldridge-Gasol tiene todo para complicar a los Warriors en el costado ofensivo (de hecho, en los cuatro partidos de la temporada, Aldridge promedió 26 puntos ante GSW, 3 más que su promedio de la temporada), pero al mismo tiempo pueden ser un lastre en la parte defensiva. Poder conseguir el equilibro justo entre estos dos factores va a ser una de las claves con las que deberá lidiar Pop a lo largo de la serie. Siguiendo con la defensa de los Spurs, será interesante cual será la determinación de Pop en como se dividirá la defensa sobre Durant. Los candidatos a ocuparse de él será con Anderson en primer lugar, quien a pesar de ser un jugador lento, tiene muchas capacidades defensivas, luego imagino que Murray puede pasar algunos pasajes del juego defendiendolo (principalmente cuando comparta cancha con Mills) y por último creo que Gay puede llegar a pasar algunos momentos del juego como su defensor.

En la temporada, se enfrentaron en cuatro oportunidades, con ventaja para los Warriors por 3-1, aunque hay que tener en cuenta que en el partido en el cual los Spurs se llevaron la victoria no estuvieron disponibles ni Curry (que tampoco lo estará en la serie), ni Durant ni Klay.

Pronostico de NINN: Warriors en 5 partidos. El Domingo 22 de Abril se jugará el partido en el que los Spurs conseguirán la victoria, evitando la eliminación. En lo que podrá ser el último partido de Manu Ginobili (¿Que? ¿Se pensaron que no lo iba a nombrar?) en San Antonio termina con una estruendosa ovación, la cual será al pedo, porque va a volver para la temporada 2018/19.

Ahhh. Me olvidaba. ¿A quien va a romper Pachulia en esta serie? Aldridge paga 1,05.

Portland Trail Blazers (3) Vs New Orleans Pelicans (6)

PO3

Trail Blazers

Técnico: Terry Stotts

Formación: Damian Lillard, C.J. McCollum, Evan Turner, LafarrucaAl-Farrouq Aminu, Jusuf Nurkić
Sexto Hombre: Ed Davis

Pelicans

Técnico: Alvin Gentry

Formación: Rajon Rondo, Jrue Holiday, E’Twaun Moore, Nikola Mirotić, Anthony Davis
Sexto Hombre: Darius Miller

En mi humilde opinión, que de esto entiendo poco y nada, esta es la serie que a priori parece estar más pareja de toda la Conferencia Oeste, donde no se si hay un equipo que sea claro ganador y donde los detalles que pueden determinar cual de los dos equipos se va a llevar la victoria son claves.

Arrancando por el tercer clasificado, Portland, es un equipo que sorprendentemente temporada a temporada sigue un proceso de crecimiento que no se esperaba, incluso cuando hicieron algunas contrataciones que fueron realmente malas en en apartado contratos (lease: renovación de contrato de Allen Crabbe, la contratación de agente libre de Evan Turner por una millonada, la inentendible renovación de Meyers Leonard por 8 dígitos por temporada (DIOS! ¿Por qué no mido 7 pies?). A pesar de todo eso, a finales de la pasada temporada lograron un trade por Nurkić que esta temporada está brindando muchos frutos, en la última offseason pudieron sacarse, inexplicablemente, a Crabbe de encima, y en base a mucho laburo del cuerpo técnico lograron formar un equipo que funciona a gran forma, donde la base de todo es el esfuerzo y el entendimiento donde en cuanto más pelotas tiren Lillard y McCollum más chances tienen de ganar. El resto del equipo aprendió que se tiene que pelar el orto en defensa y que en ataque, si les queda una pelota abierta o un buen tiro, lo pueden tomar, tratando de sacar ventaja de los porcentajes. Mucho de esto se obtiene gracias a la labor casi invisible de algunos héroes que pocas veces tienen reconocimiento. Uno de ellos es Nurkić, un oso bosnio de 7 pies, que le gusta el roce y los golpes que un pilar de los All Blacks, al igual que Ed Davis, quien para aquellos que no son enfermos del deporte puede no destacar, pero para cualquier entrenador es un jugador que vale oro, capaz de hacer cualquier cosa dentro de un campo de juego, sacrificando su físico y sus posibilidades de ser el muchacho de la portada en pos del éxito colectivo. ¿Una muestra? Con Ed Davis en cancha, el rating ofensivo de los Blazers es de 121, y el defensivo de 103, mientras que el promedio del equipo a lo largo de toda la temporada fue de 109-106.

Por el lado de los Pelicans, la cosa es diferente, aunque no tanto como parece. Con la lesión en el talón de aquiles de DeMarcus Cousins, parecía que el sueño de los playoffs iba a pasar bastante lejos de Louisiana. Peeeeeeeeero, un tal Anthony Davis quiso dejar en claro que lo suyo con el basket es un romance que va a dar para largo, y en base a pelar el miembro noche a noche llevó a que su equipo pueda meterse en los playoffs, incluso con cierta holgura, que para una conferencia tan pareja como la del oeste parecía impensado. El resto de sus compañeros titulares, Rondo, Holiday, Moore y Mirotić son el reparto que necesita para poder realizar su trabajo. ¿El resto del plantel? Es muy pobre, de los que salen de la banca solo se destacan Darius Miller, Emeka Okafor (si, ese que estuvo casi retirado por años y esta temporada regreso) y siempre es bueno ver a Cheick Diallo entrar a repartir un par de castañazos bajo el aro.

En lo que es el emparejamiento mano a mano directo, lo principal a resolver es cuanto podrá Nurkić frenar (no, boludeces no, frenarlo es imposible, ponele, desacelear) a Davis. Para ser claro, la intención de Unibrow (y Genrty también) es hacer 40 puntos y 25 rebotes por partido, haciendo sufrir a todo aquel que se le plante enfrente. Si logra detenerlo en que promedie 22/24 puntos por juego va a ser un éxito rotundo del bosnio y tendrán gran parte de la serie en el bolsillo.

Por otro lado, el duelo de backcourts va a ser muy interesante, principalmente porque C.J. tiene menos aptitudes defensivas que una palanqueta, y tendrá enfrente a dos jugadores que pueden castigar a su defendido cada vez que se desconcentra, incluso con aptitudes diferentes. Jrue Holiday tiene una cantidad de recursos ofensivos muy variados, con un buen tiro a distancia, pero con una capacidad de penetración que es la envidia de Hugh Hefner, en tanto que Rondo tiene la capacidad de asistir a cualquiera de sus compañeros de todas las formas inventadas y todavía por inventar, e incluso también es un buen penetrador. Para el duo de los Pelicans, en la fase defensiva en esto tienen una ventaja por los jugadores de los Blazers, ya que las capacidades defensivas de los dos están por encima del promedio de los bases de la liga y pueden comprometer seriamente a cualquier rival.

Para cerrar el duelo de esta serie, hay dos cosas que pueden desnivelar la serie para cualquiera de los dos lados. Para los de Oregon, creo que la labor que pueda realizar Aminu sobre Mirotić va a ser casi fundamental, ya que si al falso español se le dan 30 centímetros de distancia, la va a tirar, y si entra en racha puede llegar a ser casi letal. De la misma forma, la defensa de New Orleans deberá jugar a sacar de ritmo a Lillard, quien entra en calor con la velocidad de un microondas y una vez que lo consigue no se apaga ni con el pecho de Karl Malone, digamos, el famoso #LillardTime.

En la temporada regular se enfrentaron en cuatro ocasiones, donde dividieron dos victorias por lado (en ambos casos una como local y una como visitante), y en todas la diferencia entre los dos equipos fue como mucho de 10 puntos, y en el acumulado ganan los Trail Blazers por solamente un punto.

Pronostico de NINN: Para mi, hay victoria de los Pelicans en siete juegos, con un Anthony Davis consiguiendo unos números a lo largo de la serie que van a quedar para la historia de la liga.

Oklahoma CIty Thunder (4) Vs Utah Jazz (5)

PO4

Thunder

Técnico: Billy Donovan

Formación: Russell Westbrook, Corey Brewer, Paul George, Carmelo Anthony, Steven Adams
Sexto Hombre: Jerami Grant (!)

Jazz

Técnico: El increible Quin Snyder

Formación: Ricky RuDIOS, Donovan Mitchell, Joe Ingles, Derrick Favors, Rudy “DPOY” Gobert
Sexto Hombre: Jae Crowder

Esta es sin dudas, en todas las series de playoffs de este año en la que hay mayor cantidad de jugadores queribles, pero por afano. Por un lado tenemos a un base electrico hiperquinético que es una máquina de sumar triples dobles; un perro de presa que encajó en el equipo de manera formidable y que las amistades le importan poco, el solo quiere molestar al rival; un gordo hípertalentoso (que no está en su mejor momento) pero que cuando quiere te llena la canasta con la misma facilidad que se clava un combo grande de Wendy’s; Un neozelandés de 7 pies de altura, bigotes, pelo largo, amante de los animales y los roscazos bien dados; un base español que después de 7 años en la NBA le cuesta meter la pelotita en el aro pero que da consejos como este a mitad de un partido; un rookie que para muchos parecía desconocido, pero que a base de meter la pelotita en el aro como un conejo tiene serias chances de ser el novato del año; un australiano que juega hermoso, un francés que defiende a su aro con la misma intensidad y fervor Trump defiende a los racistas; un base suplente gordo, talentoso y gordo; un alero con rastas hasta casi la mitad de la espalda. A ESTA SERIE NO LE FALTA NADA! Y ESO QUE TODAVÍA NO HABLÉ DE BASKET.

Ahora si, pasando a lo estrictamente deportivo (?), esta serie pinta para ser muy pareja, aunque en los encuentros de esta temporada, la serie fue de 3-1  favor del Thunder, aunque hay una cosa que destacar de esto. Los cuatro partidos fueron disputados en 2017, es decir, en la parte temprana de la temporada, en donde todavía el equipo no habían podido carburar de manera adecuada y de hecho, Gobert no estuvo presente en dos de esos partidos (en los dos en cual la victoria de OKC fue más abultada, los últimos dos de los cuatro disputados). De hecho, mi intención era comenzar hablando del bueno de Rudy, cuyo regreso a las canchas coincidió, de manera lógica, con la gran remontada que logró el conjunto luego del parate del All-Star. Y su labor en esta serie va a ser determinante, al emparejarse con Adams, quien es una parte fundamental del desempeño del Thunder, tanto en ataque como en defensa. Y además, este deberá demostrar que su (MUY) flojo desempeño en los playoffs del año pasado fueron un incidente aislado y poco más. Para esto deberá tener una presencia muy fuerte en los dos tableros, pero por sobretodas las cosas, deberá ser clave que se integre en ataque para que las jugadas se inicien con un juego en parejas entre él y Westbrook, ya que desde el pick and roll entre ellos es donde comienzan la enorme mayoría de las jugadas que tienen éxito en el lado ofensivo.

Otro aspecto a tener en cuenta es cuando podrá destacarse en ataque Donovan Mitchell, quien se convirtió en el quinto rookie en liderar en puntos a un equipo que logró meterse en los playoffs y el primero en más de 10 años, ya que el último fue Carmelo Anthony en la 2003/04, quien será su rival en este serie (Michael Jordan, Chuck Person y David Robinson los otros). ¿Podrá Mitchell ser el arma ofensiva necesaria para el Jazz en la serie? La verdad es que enfrente tendrá a Brewer, quien cuando se trata de defender a alguien lo hace de excelente manera, sobretodo en un equipo como el Thunder donde no prácticamente ninguna obligación de aporte en el área defensiva.

Hablando de defender anotadores… ¿Que va a plantear Snyder para intentar parar a Westbrook? Probablemente un esquema defensivo donde ante la menor indicación de penetración de 0, Gobert sea el indicado a parar la embestida, con la consiguiente rotación defensiva en la que alguien va a ir a buscar a Adams que queda suelto. La parte peligrosa de esta estrategia es si Gobert se carga de faltas de manera rápida, lo que puede llegar a desencadenar el pánico en la mormonera.

Otro punto a tener el cuenta es que llegó la instancia en la cual Melo tiene que demostrar el por qué lo trajeron. Su temporada regular fue floja, la peor en puntos por juego y porcentaje de campo, y en los playoffs es el momento indicado para demostrar que no solo que no está acabado, como muchos piensan, que también le queda mucho para brindar al equipo, sobretodo cuando las cosas realmente importan.

No quiero cerrar el capitulo de esta serie sin dejar de mencionar  dos jugadores que fueron fundamentales para los dos equipos en distintos momentos de la temporada. Al comienzo, cuando Westbrook todavía no carburaba del todo, Paul George se vistió de héroe y pudo mantener a flote a un equipo que se estaba armando, siendo el pegamento necesario para que el barco no se hunda. Por el lado del conjunto de Salt Lake CIty, Joe Ingles es un jugador de galera y bastón, de esos que quedan poco. Hace todo bien, y con clase, enorme porcentaje de tiro a distancia, asiste, defiende, rebotea, y encima se casó con una australiana que está para poner en un cuadrito.

Pronostico de NINN: Utah se hace fuerte de local y se roba un partidito de visitante, ganando la serie en seis juegos. Post serie en Oklahoma se arma el tole tole y no se podrá mantener a todo el plantel para la próxima temporada.