El mediofondista marroquí Hicham El Guerrouj llegaba a Atenas 2004 nuevamente como candidato al oro en los 1500 metros, prueba en la que se había consagrado campeón en los cuatro Mundiales anteriores y poseía el récord mundial con un tiempo de 3:26:00 registrado en 1998, y además había sido medallista de plata en los 5000 metros en el Mundial de París 2003. Pero El Guerrouj también arribaba a la cita olímpica con mucha presión encima suyo: ya tenía 30 años y en sus dos intentos olímpicos previos había fallado en el objetivo de subir al escalón más alto del podio. Terminó en último lugar en la final de los 1500 mts de Atlanta 1996 -tras caerse en la última vuelta- y tuvo un “doloroso” segundo puesto en la misma prueba en Sydney 2000, perdiendo la carrera apenas por centésimas.

Sin embargo, este atleta nacido en Berkan, Marruecos, y entrenado en la cordillera del Atlas tuvo un rendimiento perfecto en la cita disputada en Grecia. Por un lado esperable, al haber sido elegido por la IAFF como atleta del año en 2001, 2002 y 2003, pero por otro lado algo sorprendente por su flojo inicio deportivo de 2004, perdiendo una carrera de 1500 metros en Zurich ante uno de sus rivales directos: Bernard Lagat, de Kenia.

Justamente Lagat tuvo dos compañeros keniatas en la final de los 1500 en Atenas ayudándolo, mientras que El Guerrouj apenas contaba con uno. El equipo keniata apostó a ralentizar el ritmo de la prueba, pero El Guerrouj pasó a liderar el pelotón a falta de 500 metros y solo Lagat se le puso cabeza a cabeza en la última curva. Lagat logró superarlo en la recta final, pero el marroquí no se venció y ganó el oro en el final, con un tiempo de 3:34:19 sobre los 3:34:30 de Lagat. Así, el 24 de agosto de 2004 El Guerrouj se colgó su primer medalla de oro. Aún le faltaba el intento en los 5.000 metros para tratar de imitar lo hecho por Paavo Nurmi, “el finlandés volador”, 80 años antes en los Juegos Olímpicos de París 1924.

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El 25 de agosto se corrieron las eliminatorias de los 5000 metros e Hicham clasificó a la final, aunque superado en su serie por el etíope Kenenisa Bekele, que había ganado el oro en los 10.000 unos días antes, por Gebregziabher Gebremariam (también de Etiopía), por el argelino Ali Saidi-Sief, medallista de plata en los 5000 metros en Sydney 2000, y por un joven Eliud Kipchoge, por entonces mediofondista y campeón mundial de la prueba en París 2003, donde fue apenas 4 centésimas más rápido que El Guerrouj. Bekele había registrado la plusmarca mundial dos meses antes: 12:37:35. Parecía una tarea muy complicada para Hicham El Guerrouj igualar lo hecho por Nurmi y ganar también en los 5000.

Bekele, a pesar de estar más acostumbrado a distancias más largas, empezó liderando en la primera vuelta. El Guerrouj y sus larguísimas piernas comenzaron a aparecer entre los de adelante en la mitad de la carrera, cuando el que lideraba era Kipchoge. Gebremariam, colaborando con la causa de Bekele, trataba de obstaculizar al marroquí. De hecho El Guerrouj ingresó a la última vuelta en cuarta posición, encerrado contra el margen izquierdo de la pista cuando la campana sonó y Kipchoge hizo un intento de escapatoria. Bekele aprovechó el trabajo en equipo y saltó a la punta en la última curva con El Guerrouj unos metros detrás, pero el marroquí de zancada larga lo hizo de nuevo y aplastó a sus rivales jóvenes en los últimos 40 metros. Ganó la de oro en los 5000 metros con un tiempo de 13:14:39, sobre los 13:14:59 de Bekele y los 13:15:10 de Kipchoge y así lo logró. Doblete en los 1500 y 5000 metros de Atenas 2004 para la leyenda de Marruecos, que ese día corrió su última carrera. El Guerrouj ya había llegado a la cima, se despidió del atletismo en lo más alto.

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